Защо не можем да разчитаме на роботи, за да намерим живот на Марс

Март 2020 роувър арт

Марсоходът на НАСА „Марс 2020“ е проектиран да може да идентифицира потенциални следи от древен живот на Марс. (Кредит на изображението: НАСА)



Подкомитетът на Сената поиска причини да подкрепи изпращането на хора на Марс и, момче, дали го получиха Елън Стофан , Бившият главен учен на НАСА.

Стофан, който сега ръководи Националния музей на въздуха и космоса на Смитсониън, твърди, че ако наистина искаме да открием и разберем всякакви потенциални следи от древен живот на Червената планета, роботите не могат да го направят сами - ще имаме нужда от хора на земята .





„Въпреки че съм оптимист, че животът е еволюирал на Марс, аз не съм оптимист, че стана много сложен, така че говорим за намиране на изкопаеми микроби“, каза Стофан пред Подкомисия на Сената, посветена на научните въпроси на 1 август, добавяйки, че тези вкаменелости ще бъдат невероятно трудни за намиране. [The Search for Life on Mars (A Photo Timeline)]

„Ето защо мисля, че ще отнеме хората на планетата, като отворят много скали, за да се опитат да намерят това доказателство за миналия живот“, каза Стофан. - И намирането на една проба не е достатъчно добро; имате нужда от множество проби, за да разберете разнообразието. '



НАСА не е изпращала робот, предназначен да идентифицира следи от живот на Марс от мисиите на викингите през 70 -те години. Но с възможно най -скорошната човешка мисия на Марс на десетилетие и половина , има ли надежда, че роботите биха могли да определят древния марсиански живот преди хората да стигнат до там?

Независимо дали нашите емисари за лов на живот са механични или човешки, те ще се ръководят от това, което сме научили на Земята-и откриването на древен микробен живот вече е доста сложно тук, Франсис Вестал, астробиолог от Националния център за научни изследвания във Франция , каза пред Space.com. Уестал, който търси следи от древен микробен живот на Земята, каза: „Това все още е доста противоречиво и това има достъп до най -сложните лаборатории на Земята.“ Тя каза, че в момента тази работа винаги разчита на комбинация от хора на място и далечни лаборатории-без включени роботи.



Точно както тук, на Земята, учените се борят с някои мрачни шансове, когато става въпрос за лов на следи от марсиански организми, които може да са живели преди милиарди години. „Разбира се, повечето неща никога не се вкаменяват; запазват се няколко неща, обикновено тези, които имат трудни части “, каза пред Space.com Шон Макмеън, астробиолог от Университета в Единбург, Великобритания.

Но от една страна, търсенето на древен живот на Марс има крачка над земния му еквивалент, тъй като Марс няма явления като тектоника на плочите и вулканизъм, които постоянно разрушават геоложките му данни, каза Таня Босак, геобиолог от Масачузетския технологичен институт , каза пред Space.com. Така че, ако преди милиарди години на Червената планета имаше живот, следите му можеше да останат.

Роботи срещу хора

Марс е привлечен осем успешни десанта и ровъра през годините, като най-известният му настоящ жител е марсоходът на НАСА Curiosity. Тази мисия беше внимателно проектирана, за да търси места, където животът някога може да е процъфтявал - но не и да търси следи от този живот.

И той направи точно това, идентифицирайки кални камъни в кратера Гейл като особено обещаващи и забелязвайки древни органични молекули, които не са непременно създадени от живота. Но роботите не са перфектни и все още има много продължителни въпроси относно геологията на Марс, добави той. „Има скали, които роувърите са посещавали, изобразявали и анализирали и ние все още спорим какви са те“, каза Макмеън. [ Древни Марсови езера и лазерни взривове: 10 -те най -големи момента на Curiosity Rover за първите 5 години ]

Но роботите са много по -издръжливи от хората. „Мястото, където бих започнал разговора, е къде е безопасно да кацна, а роботизираната програма има доказана способност за кацане в труден терен“, каза Кен Фарли, астробиолог от Калифорнийския технологичен институт и главен изследовател за следващата НАСА Марсоходът, каза пред Space.com, добавяйки, че роботите могат да кацнат по -близо до скалите, които учените искат да гледат. Докато хората са по -мобилни от роботите, Нийл Армстронг и Бъз Олдрин обхващат само на около 90 ярда (82 метра) по време на кацането им на Луната.

Тъй като животът на Марс вероятно никога не е бил по -голям от микробния, характеристиките, които учените търсят, ще се поберат в полезрението на робота. Но има някои начини, по които хората все още изпреварват роботите, особено когато става въпрос за разглеждане на по -голямата картина на живота на Марс. „Биолозите, геолозите и химиците на земята могат да направят нещо повече от идентифициране на доказателства за миналия живот на Марс“, каза Стофан пред сенаторите. 'Те биха могли да изучават нейните вариации, сложност и връзка с живота на Земята много по -ефективно от нашите роботи -емисари.'

А Уестал каза, че не смята, че роботите някога ще се сравняват с човешките геолози заради техните знания и инстинкти в областта или тяхната производителност. „Аз съм геолог и отивам на полето и трябва да видя нещата с очите си и ако имах възможност, щях да отида на Марс“, каза тя. 'Човешки геолог може да направи за една седмица това, което марсоходът може да направи за една година.'

Ако марсианската скала крие микроскопичните вкаменелости на древния живот, може ли роботите да ги намерят?

Ако марсианската скала крие микроскопичните вкаменелости на древния живот, може ли роботите да ги намерят?(Снимка: НАСА Goddard Space Flight Center)

Най-доброто от двата свята?

Но има един вид компромис, който може да бъде дори по -продуктивен от кацането на хора на Марс. Тайната се крие в мисии за връщане на проби, в които роботи събират скали, за да могат учените да ги изучават в наземни лаборатории. НАСА и нейният японски колега в момента имат мисии на астероиди, които правят точно това.

Форматът на образеца за връщане означава, че учените ще имат много повече свобода да следват любопитството си, което им дава възможност един ден да отговарят на въпроси, които все още не знаят да зададат, каза Фарли. Той посочи разследването на скандалния марсиански метеорит Allan Hills 84001, в което един аргумент за него, съдържащ доказателство за вкаменен живот, откакто е развенчан, се основава на наличието на малки магнитни минерали. „Никога няма да можете да направите измерванията [на Марс], защото никога не бихте мечтали да изпратите инструмент, който би могъл да направи това.“ [Топ 10 на откритията от Mars Rovers Spirit & Opportunity: Поглед на учен]

И, разбира се, съществуват всички ограничения, присъщи на придвижването на инструмент до Марс, каза Фарли - това има отражение върху размера, теглото, мощността, чувствителността към радиация и др. Освен ако не построим зашеметяващо усъвършенствана лаборатория на Марс, винаги ще трябва да носим тези проби у дома, за да ги изучаваме сериозно, каза Босак. 'Това се свежда до лабораторията, а не до една лаборатория - много лаборатории, наистина, цяла програма, посветена на анализиране на проби по чист начин', каза тя.

Това е много по -правдоподобно тук на Земята, където следващата мисия на НАСА на Марс, наречена марсоход Марс 2020 и поради изстрелването си през тази година, влиза в картината. Той ще имитира скелета на Curiosity, но е пригоден да открива следи от живот, а не просто среда, която някога е била подходяща за него. И това ще бъде подбор и прибиране на късчета от интригуващи марсиански скали с надеждата, че бъдеща мисия ще дойде и ще ги извлече, връщайки около половин килограм (0,5 килограма) скали на Марс в наземни лаборатории.

Но в момента НАСА не работи по тази бъдеща мисия: Марс 2020 е последната й схема на Червената планета, която Националните академии на науките отхвърлят през доклад, публикуван на 7 август . Екипът на Марс 2020 просто продължава със собствената си работа, надявайки се, че в крайна сметка някой ще им донесе сувенирите.

Разбира се, хората са страхотни в събирането на дрънкулки по време на пътуванията си и ако инженерите са развили способността да върнат хората от Марс, те със сигурност могат да управляват няколко килограма скала. Така че мисията с екипаж вероятно ще носи същите ползи като роботизираната мисия за връщане на проби.

Но може би роботите са спечелили този. Всяка представа, че Марс някога е бил обитаем и все още може да скрие следи от този живот, идва от роботи, а не от хора на земята, а намирането на живот може да не е най -добрият начин да спорите за мисия с екипаж.

„Стойността на човешкото изследване е изследването“, каза Босак. 'Не можете да отречете привлекателността на това, но това е отделен въпрос от възможността да намерите живот на Марс.'

Изпратете имейл на Meghan Bartels на mbartels@space.com или я последвайте @meghanbartels . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook и Google+ . Оригинална статия на Space.com .