Мистериозният космически самолет X-37B на ВВС на САЩ преминава 500 дни в орбита

X-37B на пистата на военновъздушната база Vandenberg

Роботизиран космически самолет X-37B се намира на пистата на базата на военновъздушните сили на Ванденберг по време на операциите след кацане на 3 декември 2010 г. Персоналът в автономни защитни атмосферни костюми извършва първоначални проверки на космическия кораб-робот след кацането му. (Изображение кредит: ВВС на САЩ/Майкъл Стоунсифър)



Безпилотен военен космически самолет е постигнал важен етап от дълголетието, като се движи около Земята в продължение на 500 дни в тайната мисия за правителството на САЩ.

Космическият самолет X-37B на ВВС на САЩ стартира при третата си и последна мисия на 11 декември 2012 г. От днес (24 април) превозното средство е издигнато в продължение на 500 дни-много по-дълго от официално декларирания максимален орбитален живот на 270 дни.





Това изображение на Центъра за космически полети на НАСА Маршал показва функции на орбита за космическия самолет за многократна употреба X-37B, който сега е под крилото на ВВС на САЩ.

Това изображение на Центъра за космически полети на НАСА Маршал показва функции на орбита за космическия самолет за многократна употреба X-37B, който сега е под крилото на ВВС на САЩ.(Изображение: НАСА/MSFC)



„Ясно и разбираемо, ВВС първоначално зададоха очакваните параметри [на X-37B] консервативно, като всъщност не знаеха какво биха могли да направят, докато не бъде тестван-което правят те сега“, казва Джоан Джонсън-Фрийз, професор по въпросите на националната сигурност в Военноморския колеж в Нюпорт, РИ [Снимки: Третата мистериозна мисия на космическия самолет X-37B]

„Лично аз мисля, че е похвално, че те го прокарват дотолкова, доколкото изглеждат“, каза Джонсън-Фрийз пред Space.com по имейл. 'Това е единственият начин наистина да разберем какво може да направи.'



Космическият кораб X-37B/OTV преминава окончателни тестове в Boeing за изпитателен полет през 2010 г. Щракнете, за да увеличите.

Космическият кораб X-37B/OTV преминава окончателни тестове в Boeing за изпитателен полет през 2010 г. Щракнете, за да увеличите.(Изображение кредит: ВВС на САЩ)

Малка роботизирана космическа совалка

Х-37В за многократна употреба прилича на вече пенсионираната космическа совалка на НАСА, само много по-малка. Роботизираният космически самолет е дълъг 29 фута (8,8 метра) с височина 9,5 фута (2,9 м) с размах на крилата от почти 15 фута (4,6 м). Нейният полезен товар е с размерите на легло на пикап. (За сравнение, полето за полезен товар на космическата совалка може да побере два цели X-37B вътре.)

Подобно на космическата совалка, X-37B се изстрелва вертикално с помощта на ракета, след което се връща на Земята хоризонтално за кацане на писта. Въпреки че совалката се нуждаеше от пилот, X-37B се прибира автономно, без ръководство от човешки ръце.

ВВС на САЩ

Роботизираният космически самолет X-37B на ВВС на САЩ е миниатюрна космическа совалка, способна да изпълнява дълги, класифицирани мисии на орбита. Вижте как работи космическият самолет X-37B в тази инфографика на Space.com.(Изображение кредит: От Карл Тейт, художник на инфографиката)

Въздушните сили имат два космически самолета X-37B, и двата от които са построени от подразделението Phantom Works на Boeing. Тези два самолета са изпълнили общо три мисии, известни като OTV-1, OTV-2 и OTV-3. („OTV“ е съкращение от Orbital Test Vehicle.)

OTV-1 избухна през април 2010 г. и обиколи Земята в продължение на 225 дни. Второто превозно средство X-37B стартира през март 2011 г., инициирайки мисията OTV-2. Този космически полет продължи 469 дни, като най -накрая се спусна в калифорнийската военновъздушна база Ванденберг през юни 2012 г.

Настоящата мисия OTV-3 използва първия X-37B, самолетът, който е летял OTV-1.

Не се знае кога OTV-3 ще приключи, казват експерти; X-37B се захранва от слънчева енергия и по този начин може да продължи да обикаля Земята за дълги периоди. Освен това наблюденията на любителски сателитни тракери показват, че превозното средство е направило само една или две маневри по време на OTV-3, което предполага, че на плавателния съд е останало много гориво за двигател, каза Брайън Уидън, технически съветник от Фондация Secure World и бивша орбитала анализатор от ВВС.

Настоящата мисия 'изглежда дълга, но това се основава на първоначалната [270-дневна] оценка. Нямаме какво друго да продължим “, каза Уидън пред Space.com. - И не е дълго за други спътници. Обичайно е спътниците, особено типичните сателити за национална сигурност, които са добре проектирани, да бъдат в орбита от години до десетилетия.

ВВС

Роботизираният космически самолет X-37B на ВВС седи на пистата след кацане в калифорнийската военновъздушна база Ванденберг на 16 юни 2012 г. Превозното средство прекара повече от 15 месеца, обикаляйки Земята в мистериозна мисия.(Изображение кредит: Boeing)

Мистериозни мисии

ВВС не разкриват подробности относно орбиталните дейности на X-37B, като твърдят, че полезният товар на превозното средство е класифициран.

Тази секретност предизвика някои спекулации, че X-37B може да е някакво космическо оръжие, което може би има за задача да извади спътниците на други нации. Военни служители многократно опровергават това схващане, подчертавайки, че превозното средство е просто изпитателен стенд, който помага да се демонстрират космически технологии от следващо поколение.

„Основните цели на X-37B са двойни: технологии за космически кораби за многократна употреба за бъдещето на Америка в космоса и експлоатационни експерименти, които могат да бъдат върнати и изследвани на Земята“, пишат служители на ВВС в информационен лист X-37B.

Това широко твърдение вероятно е вярно, каза Уидън. Той подозира, че превозното средство тества експериментални сензори и сателитен хардуер, може би за Националната разузнавателна служба на САЩ, която изгражда и управлява шпионските спътници на страната.

Докато мистерията обгражда X-37B и неговите мисии, любителските спътникови наблюдатели пробиват малко воала. Например, техните наблюдения предполагат, че космическият самолет обикаля Земята на височина от около 218 мили (350 километра), каза Уидън.

'Това е наистина ниско за сателит', каза той. „Това е доста под радиационни колани , и е доста под най -плътното поле за отломки. '

Освен това X-37B варира от 43,5 градуса северна ширина до 43,5 градуса южна ширина, докато се движи около Земята по време на мисията OTV-3. Така че всичко, което космическият самолет гледа, вероятно се намира в този участък от земното кълбо, каза Уидън.

„Не гледа към Русия. Не гледа към Европа “, каза той. 'Предполагам, че ще е някъде в Близкия изток.'

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на Space.com .